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Il rapporto tra l'uomo e il cane risale a circa 12.000 anni fa e questo significa che il cane è, con ogni probabilità, il nostro più antico compagno appartenente al regno animale. Non è forse nemmeno possibile affermare con sicurezza di conoscere il suo percorso evolutivo, dal momento che non tutti gli esperti concordano nell'identificare nel lupo l'antenato più probabile.

Il pastore tedesco: il cane  nell'immaginario comunePur con enormi differenze in termini di taglia e aspetto, comunque, tutte le razze di cani domestici appartengono a un'unica specie, il canis familiaris. Nessun altro animale al mondo presenta tanta variabilità all'interno della stessa specie, ma questo accade perché la grande maggioranza delle razze canine sono il risultato dell'incessante tentativo dell'uomo di creare la razza adeguata per ogni compito e ogni desiderio.

Attualmente la razza canina di taglia più piccola è il Chihuahua, che misura appena 23 cm d'altezza con un peso che non supera i 3 kg, mentre il primato di grandezza spetta all'Irish Wolfhound: un gigante buono con un'altezza al garrese minima per il maschio di 79 cm. Se si alza sulle zampe posteriori questo simpatico cane supera una persona di altezza media.

Tra questi due estremi si trova tutta una sorprendente varietà di razze. Alcune sono state selezionate per ottenere buone prestazioni in velocità o resistenza, altre per la guardia alle proprietà e altre ancora per la difesa personale del proprietario e della sua famiglia.

Tuttavia, indipendentemente dalle loro lodevoli abilità nel lavoro, molti cani vengono adottati semplicemente perché ricoprono un ruolo di primaria importanza nella vita dell'uomo: quello di amici fedeli e di compagni di vita. Ed è il ruolo in cui ogni cane eccelle, come forse nessun altro animale.

Cucciolo di labrador, una razza di cane tra le più apprezzateCon il termine "cane di razza" si intende un cane le cui caratteristiche di taglia e struttura corrispondono esattamente a quanto richiesto da un documento, chiamato "standard", sul quale sono riportati appunto tutti i parametri fisici e psichici che caratterizzano una determinata razza.

Per potersi definire "di razza" e avere i documenti che lo comprovino (pedigree) un cane deve discendere dall'accoppiamento di due soggetti a loro volta appartenenti alla stessa razza e forniti di documenti.

Attualmente esistono nel mondo circa 400 razze canine, ma questo dato è in continuo aumento. Alcune razze sono molto comuni e conosciute da tutti, indipendentemente dal luogo d'origine, ma ci sono anche razze come il Norsk Buhund o l'Irish Wolfhound che sono ben poco note al di fuori del loro paese d'origine.